'Summer Madness' en de spirit van Kool & the Gang

Wie dacht dat Kool & the Gang alleen maar gladde discohits kon produceren, heeft het mis.

Wat dacht je bijvoorbeeld van Jungle Boogie dat in 1994 door Quentin Tarantino werd gebruikt in de cultfilm Pulp Fiction? Grote kans dat je Summer Madness ook kent, want dat werd ontelbare keren gecoverd en gesampled door bijvoorbeeld Mary J. Blige, DJ Jazzy Jeff & The Fresh Prince, Gang Starr en Dr. Dre. Het kwam zelfs in een commercial van Nike terecht en in de video game Grand Theft Auto.

Natuurlijk zijn er de grote hits, maar interessanter vond ik het, om in het verhaal van Kool & the Gang te duiken, de groep die het succes niet cadeau kreeg.

Funk, jazz, rock

New Jersey, 1964. Een groep vrienden rond de broers Robert en Ronald Bell begint een schoolband onder de naam The Jazziacs. Om niet alleen in jazzclubs te spelen wordt de bandnaam veranderd in Kool & the Gang. Ze pakken de zaken steeds serieuzer aan en worden getekend door De-Lite Records, dat in 1969 het volledige instrumentale album Kool and the Gang (1969) uitbrengt.

De band raakt beïnvloed door James Brown en Sly And The Family Stone. Met opvallende kleding en danspasjes werkt de band hard aan haar live performance. De mix van stijlen is een kokende potpourri van funk, jazz en rock.

Ze werken zelfs met strijkers. Een goed voorbeeld hiervan is Jungle Boogie van het album Funky Stuff. De band krijgt steeds meer succes en in 1974 leidt dat zelfs tot een optreden van Kool & the Gang in Soul Train.

Koers & the gang

Dan gaat het een paar jaren wat minder. Kool en zijn makkers willen mee met het discotijdperk en gaan ook in die richting experimenteren. Dat pakt niet goed uit. Het leidt tot onenigheid in de band over de muzikale koers. De heerlijk rijdende trein die Kool & the Gang ooit was, piept en kraakt en loopt vast.

Door de komst van twee mannen keert het tij. De nieuwe leadzanger Jay Tee (James Taylor) maakt hij de band compleet met zijn charmante persoonlijkheid en warme geluid. Hij klinkt bovendien prachtig in ballads. Dat is nieuw voor Kool & the Gang. Lange tijd hadden ze langzame nummers op het repertoire vermeden, omdat niemand ze durfde te zingen!

Ook de verandering van producer heeft grote gevolgen. De Braziliaan Eumir Deodato helpt de band te slijpen, te schaven en te schuren aan de songs, net zolang totdat alleen de essentie overblijft: aanstekelijke, dansbare popliedjes die iedereen kan meezingen. Het eerste wapenfeit is de single ‘Ladies Night’, die goud wordt. Het begin van de reeks wereldhits, met de nummer 1-hit ‘Celebration’ als hoogtepunt.

Talent

Uit de wilde, vruchtbare periode vóór de grote hits is dit pareltje Summer Madness van het ambitieuze, spirituele album Light of Worlds uit 1974. Niet alleen de talloze samples bewijzen dat het talent van deze groep niet onopgemerkt is gebleven. Dat gaat verder dan de hits.

Summer Madness is volledig instrumentaal. Je hoort niet alleen de energie en de muzikale potentie van deze groep muzikanten. Je hoort ook de spirit: wij gaan voor de muziek en niets staat ons in de weg.

Tom Beek is saxofonist, schrijver, webdesigner, vormgever en fotograaf. Je vindt hem regelmatig op Twitter en Instagram. Gek op jazz en koffie. Ruikt aan boeken.

Plaats een reactie