Het verhaal achter ‘I Heard It Through The Grapevine’ van Marvin Gaye

I heard it through the grapevine is een klassieker. En dan bedoel ik niet de versie van Gladys Knight, maar die van Marvin Gaye. Wat is het verhaal achter dit nummer?

Misschien denk je bij I Heard It Through The Grapevine meteen aan een wasserette waar een mooie man, ergens in de jaren vijftig, zich uitkleedt en dan (bijna) al zijn kleding in de machine gooit.

Dat was de mis en scene van één van de beroemde tv-commercials uit 1985, waarmee Levi’s niet alleen het eigen merk, maar ook de populariteit van soulsterren Ben E King, Sam Cooke, The Temptations en Percy Sledge opnieuw in het zadel hielp. En natuurlijk Marvin Gaye.

Wandelgangen

Grapevine betekent niet alleen ‘wijnstok’ zoals de woordenboeken ons vertellen, maar vrij vertaald ‘in de wandelgangen’. Je zou het ook het geruchtencircuit kunnen noemen, de tamtam.

De tekst van I Heard It Through The Grapevine is pijnlijk, maar overzichtelijk. De ik-persoon is kapot van verdriet. Korte samengevat: liefje, ik ben je kwijt en ik moest het óók nog van iemand anders horen.

Motown

Zo is het ongeveer gegaan: bij platenmaatschappij Motown Records was Norman Whitfield als huiscomponist en producer verantwoordelijk voor de kwaliteitscontrole: welke liedjes zijn goed genoeg om op te nemen?

Zelf liedjes schrijven deed hij ook. In Barrett Strong, de zanger die ook goede teksten kon schrijven, vond hij zijn songwriting partner. Samen bedachten ze de tekst en muziek van I Heard It Through The Grapevine.

Maar welke artiest uit de Motown-stal zou het nummer uitbrengen?

Gladys Knight

De versie van Gladys Knight en haar Pips zag uiteindelijk als eerste het levenslicht. Haar snelle, dampende dansversie kwam in september 1967 meteen bovenin de hitlijsten terecht en was daarmee de best verkochte single van Motown.

De release van Marvin Gaye’s versie liet op zich wachten. Producer Whitfield steggelde eerst nog met de zanger over de toonsoort. Motown-baas Berry Gordy moest eraan te pas komen om de conflicten vlot te trekken.

Funk Brothers

De begeleidingspartij werd ingespeeld door The Funk Brothers, zoals de fantastische min of meer anonieme groep sessiemusici wordt genoemd die op tientallen Motown-platen de artiesten begeleidden.

Eén van de bandleden was trombonist Paul Riser, die zich intussen tot een fabelachtig maar nog steeds vrij onbekend arrangeur had ontwikkeld.

Voor de strijkers, slagwerkers en koperblazers van The Detroit Symphony Orchestramaakte hij een onvergetelijke versie van I Heard It Through The Grapevine vol bijtende leegte en filmische suspense.

Marvin Gaye

Uiteindelijk werd I Heard It Through The Grapevine zonder al te veel tam-tam uitgebracht als vierde albumtrack op In the Groove. Maar omdat de radio-DJ’s het nummer meteen grijs draaiden – wie weet waarom – kon Motown er niet omheen: dit moest ook een single worden.

Het werd uiteindelijk een nog veel grotere hit dan die van Gladys Knight. Vanaf de release in oktober 1968 stond de versie van Marvin Gaye zeven weken lang op nummer één.

Door het succes van de Levi’s commercial kwam het nummer in 1986 zelfs nóg een keer in de hitparade.

BRILJANT

Hier hoor je Marvin Gaye in topvorm, misschien wel in zijn beste jaren. Zijn loepzuivere, raspende stem gaat door merg en been. Zijn timing en frasering zijn zo sterk en ‘natural’. Wat een muzikant!

Let ook bijvoorbeeld op de snerpende Franse Hoorn in het intro, op de Wurlitzer-piano en op de fraaie samenklanken van het achtergrondkoor The Andantes.

Of goede nummers altijd een hit moeten worden? En of hits altijd goede nummers zijn? Die discussie ga ik niet aan. Maar I Heard It Through The Grapevine is een briljante track van een briljante zanger.

New York, foto Tom Beek

Plaats een reactie