De hartekreet van Fontella Bass

Afgelopen dagen werd ik zowat achtervolgd door een goddelijk Motown-achtig liedje. Eerst in een winkel, daarna in een café en later in een koffietent.

Is dit Aretha Franklin? Nee.

Wat is het dan wel? Rescue Me van Fontella Bass.

Wat een ontdekking. Een vrouw waar je meteen van gaat houden als je haar verhaal kent.

Fontella groeide op in St. Louis als dochter van zangeres Martha Bass, met wie ze vanaf haar zesde gospel zong. Ze begeleidde haar moeder op de piano, in de kerk, totdat ze zelf in Chicago in bandjes ging spelen.

Met Bobby McClure nam ze twee redelijk succesvolle duetten op: Don’t Mess Up A Good Thing en You’ll Miss Me (When I’m Gone). Na een succesvolle auditie kwam ze onder contract bij het Chess-label en met Rescue Me bezorgde ze het label een Top 10 hit.

Wat ik zo aanstekelijk vind? In de eerste plaats het liedje zelf natuurlijk. Met dat verslavende refrein, die heerlijke call-and-response zangpartijen, dat bonte arrangement, die stuiterende baspartij en die zonnige sound.

Maar het is vooral die stem. Fontella Bass zingt zo krachtig, zo helder. Wat een power.

Leuk detail: tijdens de opname vergat ze een deel van haar tekst. Maar dat loste ze mooi op:

“Back then, you didn’t stop while the tape was running, and I remembered from the church what to do if you forget the words. I sang, ‘Ummm, ummm, ummm,’ and it worked out just fine.”

Ook leuk: Fontella’s begeleiders waren muzikanten die het zelf nog ver zouden schoppen. Drummer Maurice White en bassist Louis Satterfield richtten enkele jaren later samen Earth, Wind & Fire op. Ook Charles Stepney was erbij, op vibrafoon. Hij zou later als visionair producer een grote bijdrage leveren aan het succes van EW&F. Achtergrondzangeres bij ‘Rescue Me’ was niemand minder dan Minnie Ripperton, die in 1975 zelf wereldfaam verwierf met de hit Lovin’ You.

Op het eind van dit liedje gebeurt ook iets grappigs. Billy Davis, één van de producers, wilde geen traditionele fade out waarbij het geluid langzaam zachter wordt gedraaid tot het stil is. In plaats daarvan liep hij tijdens de opname rond in de studioruimte, om de muzikanten één voor één aan te wijzen, die vervolgens ophouden met spelen. Uniek.

Dus niet Aretha Franklin. Een muziekjournalist noemde Fontella the best non-Aretha Aretha ever. Hoe treffend de gelijkenis ook is, toen Fontella Bass dit nummer in 1965 opnam, was Aretha nog maar net begonnen. Later betuigde The Queen of Soul wel respect aan haar collega, door een cover op te nemen van Rescue Me. Dat die uitvoering werd gebruikt in een commercial voor Pizza Hut zullen we voor het gemak maar even vergeten.

Het is onmogelijk om de songtekst geheel los te zien van Fontella’s levensverhaal. Ze wordt jarenlang door pech achtervolgd. Ook al heeft ze zelf meegeschreven aan Rescue Me, haar co-writers Raynard Miner en Carl Smith houden haar — ondanks allerlei beloftes — buiten de stroom van royaltyinkomsten. Fontella is er ingeluisd. Pas na een slopende, twintig jaar lang durende juridische strijd wordt ze officieel erkend als medecomponist.

Ook privé zit het niet mee. Met haar man jazztrompettist Lester Bowie krijgt ze vier kinderen. Ze reist hem zelfs achterna tot in Parijs, maar het huwelijk loopt op de klippen en ze gaat terug naar de VS. Wat ze ook onderneemt om nóg een keer zo’n hit te scoren, het is tevergeefs. Rond 1990 leeft ze in armoede, wanneer ze hoort dat American Express haar liedje zomaar in een tv-commercial gebruikt. Opnieuw moet ze keihard knokken en procederen, maar met succes. Ze krijgt 50.000 dollar voor de geleden schade, plus een vergoeding voor gederfde inkomsten.

“I rescued myself, when I began to stand up for my rights as an artist.”

Halverwege de jaren ’90 komt het allemaal goed. Rescue Me wordt talloze keren gecoverd en is te horen in een aantal tv-series en films, zoals Sister Act (1992).

Fontella Bass is een ongeloofijke performer. Zelfs in de herfst van haar carrière is ze nog fantastisch bij stem — kijk maar eens op YouTube. Ze zingt vol energie, natural en spatzuiver. Niet kapot te krijgen, deze dame, zo sterk en optimistisch.

Geschreven voor Daddy’s Collection

Plaats een reactie

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.